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Un conocimiento básico de los tsunamis

¿Qué es un tsunami?

Un vistazo a la terminología

Estas grandes olas ha sido con frecuencia referidas por el público en general como olas de marea o tidales y también se les refiere como olas sísmicas marinas y en ocasiones se le refiere como maremoto (del latín mare = mar; y motus = movimiento. El maremoto es una agitación violenta de las aguas del mar a consecuencia de una sacudida del fondo, que a veces se propaga hasta las costas dando lugar a inundaciones. Sin embargo los términos maremoto y ondas de marea no deben de emplearse para referirse a los tsunami. Aunque el impacto del tsunami sobre la costa es hasta cierto grado dependiente del nivel de marea en el tiempo que ocurre el evento, el tsunami es independiente de las mareas. Las mareas se forman como resultado de la fuerza extrema extraterrestre de la gravitación de la luna, el sol y otros planetas

 

 

La anatomía de una ola tsunami está formada por la relación que guarda la altura de la ola y la longitud de onda de la ola (ver diagrama)

 

El Tsunami, singular y plural, (se pronuncia tsu-na-mi) es una palabra en lengua Japonesa que con frecuencia se traduce al castellano como “Onda de Puerto” ya que en el idioma original está representado por dos caracteres, el superior  "tsu," significa puerto, mientras que el carácter inferior, "nami," significa “onda”

 

Un tsunami es una serie o tren de olas oceánicas que emite una resurgencia u oleaje sobre la costa el cual en ocasiones puede llegar a medir mas de 30 metros de altura. Estos muros de agua pueden llegar a causar una destrucción masiva al momento que pegan en la costa. En si un tsunami es un tren de olas, es decir, una serie de ondas generadas por un cuerpo de agua debido a un disturbio violento el cual desplaza en forma vertical  la columna de agua. Este disturbio oceánico es de corta duración.  

 

 
¿Qué genera un tsunami?  Los terremotos submarinos, en el fondo del mar y en las márgenes convergentes de las placas tectónicas son los principales responsables de la generación de tsunamis; sin embargo existen otros fenómenos terrestres tales como volcanes y deslizamientos de masa que también pueden generar tsunamis. Asimismo, otros mecanismos extraterrestres tales como el impacto de meteoritos y asteroides pueden llegar a generar tsunamis en casos de que estos caigan en las aguas marinas.

De tal forma que cuando el fondo del océano en el límite de placa se eleva o baja repentinamente desplaza la columna de agua de encima y con esto dispara las olas que se convertirán en un tsunami. Por esa razón, la inmensa mayoría de los tsunamis ocurre en el Océano Pacifico en lo que se conoce como el anillo de fuego ya que esa es una región geológicamente muy activa en donde la interacción de las placas tectónicas genere volcanes y terremotos.

 

La Física del Tsunami. Un tsunami es una serie o tren de ondas oceánicas que emite una resurgencia u oleaje sobre la costa el cual en ocasiones puede llegar a medir mas de 30 metros de altura. Estos muros de agua pueden llegar a causar una destrucción masiva al momento que pegan en la costa. En si un tsunami es un tren de olas, es decir, una serie de ondas generadas por un cuerpo de agua debido a un disturbio violento el cual desplaza en forma vertical  la columna de agua. Este disturbio oceánico es de corta duración.  Como resultado de las amplias longitudes de onda los tsunamis se comportan como olas de aguas someras. Una ola se convierte en ola de aguas someras cuando la proporción entre la profundidad del agua y la longitud de onda llega a ser muy chica. Las olas de aguas someras se mueve a  una velocidad que es igual a la raíz cuadrada del producto de la aceleración de gravedad (9.8 m/s/s) y la profundidad del agua. Como ejemplo: en el Océano Pacifico la profundidad promedio es de 4000 metros, y el tsunami viaja a cerca de 200 m/s, o sea mas de 700 km/hr. Se calcula que la perdida de energía de una onda tsunami es inversamente proporcional a la longitud de la ola; los tsunami no solo se propagan a altas velocidades sino que también viajan grandes distancias transoceánicas con perdida de energía muy limitada.

Cuando el tsunami cruza  la cuenca oceánica, es decir, en mares profundos, su longitud de onda, la distancia entre dos crestas consecutivas, de cresta a cresta,  llega ha se de cientos de kilómetros y la altura de la cresta al valle o parte baja de la ola sería muy corta, quizás de algunos pocos metros. Por lo mismo en el mar abierto los tsunamis no se sienten a bordo de un barco. En los océanos profundos las ondas del tsunami pueden llegar a exceder 970 km/hr. Sin embargo, cuando el tsunami entra en las aguas costeras su morfología y patrón de desarrollo cambian, la velocidad de las olas disminuye pero la longitud de onda aumenta; en las aguas mas someras (de menos profundidad) en donde las crestas de las olas del tsunami pueden llegar a alcanzar alturas mayores de los 30 metros y es ahí en donde descarga su fuerza devastadora.

De tal forma que cuando el fondo del océano en el límite de placa se eleva o baja repentinamente desplaza la columna de agua de encima y con esto dispara las olas que se convertirán en un tsunami. Por esa razón, la inmensa mayoría de los tsunamis ocurre en el Océano Pacifico en lo que se conoce como el anillo de fuego ya que esa es una región geológicamente muy activa en donde la interacción de las placas tectónicas genere volcanes y terremotos.

 La Duración de un Tsunami

Un tsunami normalmente se desarrollo bajo cuatro  fases o estadios consecutivos: El inicio, la división o rompimiento, la amplificación, la corrida o translación. Cada una de estas fases tiene una duración variable pero una continua después de la otra.

 

La fase de iniciación tiene que ver con el origen mismo del tsunami, en el fondo marino por lo general es generado por los terremotos que resultan de la vibración de fondo como resultado del viaje de las ondas sísmicas.

 

La fase de rompimiento se sucede durante los primeros minutos del terremoto durante la fase de inicio, de tal forma que el tsunami se rompe o divide en un tsunami que viaja hacia el mar abierto, llamada tsunami distante;  y otro tsunami que viaje hacia la costa cercana, por lo que se denomina tsunami local. La fase de amplificación, durante esta fase se suceden varias cosas: el tsunami local viaja por encima del talud continental, pero lo más evidente es que la amplitud de las ondas aumenta, y la longitud de onda disminuye.

 

La fase de translación ocurre cuando el máximo de la onda del tsunami  viaja de la región cercana a la costa hasta por encima de la costa. El avance o translación del tsunami es una medida de la altura del agua sobre el continente que por lo general se mide con referencia al nivel del mar.

 
 

El Sistema de Alarma de Tsunamis

Después de los devastadores tsunami ocurridos en el Océano Indico-Pacifico se ha implementado un sistema de alarma de tsunamis para esas cuencas oceánicas el cual es conocido como  The Tsunami Warning System (TWS), en ese sistema  participan 26 países. La función del TWS es monitorear la actividad sísmica y las estaciones de mareas que existen en la cuenca Pacifica con el fin de evaluar el potencial tsunamogénico  de los terremotos y de esta forma distribuir la alarma de la formación de tsunamis en la región. El sistema consiste de sensores  tanto flotantes como de fondo para detector el  viaje del tsunami (véase figura de la izquierda).  El sistema de alarma de tsunami  cuenta con seis instrumentos detectores de tsunamis instalados en la cuenca del Océano Pacifico (véase figura de la derecha) y está basado en el viaje de un tsunami generado en Hawái el cual tardaría cinco horas en llegar a la costa de los Estados Unidos (Los Ángeles ) y alrededor de 12 horas para que las olas llegue a las costas de América de Sur. En la figura B se muestran  líneas que marcan bandas de translación de una hora. Instrumentos similares están siendo instalados en la cuenca del Océano Atlántico y Mar Caribe por la National Oceanography and Atmospheric  Agency (NOAA)de los Estados Unidos de Norteamérica.

 

Ejemplos de tsunamis  históricos

22 de Mayo de 1960, Chile

23 de Junio del 2001, Perú y costa occidental de América del Sur.

26 de Diciembre del 2004,  Sumatra

27 de Febrero del 2010, Chile

 
Cómo enfrentar un tsunami

El retiro o regresión de las aguas costeras (de la playa) son una las primeras indicaciones de que un tsunami es inminente en la zona. Esto se debe a que con frecuencia sucede que la parte baja de la ola es la primera en tocar la costa, pero a medida que el tren de olas se acerca a la costa y entra en las aguas someras el tsunami se pierde velocidad y entonces es cuando empieza a aumentar en energía y crece en altura, en si, las cimas de las olas se mueven mas rápido que su base lo cual hace que se levanten precipitadamente.  Al momento en que la parte baja de la cresta de la ola toca tierra, produce un vacío de tal forma que succiona las aguas costeras y las mueve hacia el mar por lo que expone el puerto y el piso marino. Este retiro del mar es una señal importante de la llegada inminente del tsunami ya que por lo general la cresta de la ola con su enorme volumen de agua llegara a la costa uno cinco minutos mas tarde. El reconocimiento de este fenómeno de regresión del mar puede ser la diferencia entre morir o salvarse del devastador tsunami. Debe recordarse que un tsunami es un tren de olas, es decir una serie de olas consecutivas que azotan la costa, por lo que las personas que experimenten un tsunami deben de tener presente que el peligro no ha pasado con la llegada de la primera ola por lo que deben de esperar el comunicado oficial por parte de las autoridades correspondientes que anuncien que ya se puede regresar a los lugares vulnerables. Por lo mismo la mejor defensa contra un tsunami es la alarma temprana que permitirá que la gente se mueva rápidamente a lugares más altos alejados de la playa.

 

©José F. Longoria, ILICA, Santiago, N.L. México. Sugerencias y Correcciones: Prof. Longoria