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Un conocimiento básico de los terremotos

¿Qué es un terremoto?

Un vistazo a la terminología

Seísmo (Del gr. σεισμς, , sacudida) o terremoto.

Terremoto (Del lat. terraemōtus) Sacudida del terreno, ocasionada por fuerzas que actúan en lo interior del globo.

Sismo (De seísmo) Terremoto o sacudida de la tierra producida por causas internas.

Temblar (Del lat. tremulāre) Dicho de la tierra: Sacudirse como consecuencia de movimientos sísmicos.

Temblor (De temblar) Acción y efecto de temblar. Terremoto de escasa intensidad.

Réplica Repetición de un terremoto, normalmente más atenuado.

Telúrico, ca. (Del lat. Tellus, Tellūris, la Tierra).Perteneciente o relativo a la Tierra como planeta, suele decirse 'movimiento telúrico' para referirse a un terremoto.

 

Un terremoto es un temblor o movimiento repentino de la corteza terrestre el cual se origina en forma natural en la superficie o cerca de la superficie. Es importante hacer énfasis en la idea de que los terremotos son fenómenos naturales para excluir de esta manera los temblores causados por explosiones nucleares y otras explosiones causadas por el hombre así como también deslizamiento de masa generados por los humanos o sus actividades. Un terremoto se genera cuando el movimiento a lo largo de una falla geológica conduce a la liberación repentina de la energía de deformación en la litosfera. La energía liberada en la ruptura de la falla geológica viaja en forma de ondas sísmicas. La mayoría de los terremotos ocurren en los límites de placa tectónica.
 
¿Qué genera un terremoto?  La mayoría de los terremotos están asociados a los limites de places tectónicas y a fallas geológicas. Otros están ligados a erupciones volcánicas. 
 
El foco o hipocentro del terremoto es el punto en donde ocurre el primer movimiento o ruptura de la falla.
 
El epicentro es el punto en la superficie de la tierra directamente arriba del foco.
 

Las ondas sísmicas o de terremotos se presentan en varios tipos: las ondas P o primarias son ondas compresivas la cuales no pueden viajar a través del núcleo terrestre liquido. Las ondas S o secundarias son ondas de fricción que no pueden viajar o penetrar el núcleo de la tierra. Tanto las ondas P como las S se conocen como ondas de cuerpo ya que  viaja a través del interior de la tierra. Las ondas superficiales viajan a lo largo de la superficie de la tierra, algunas de ellas causan movimientos verticales del suelo y otras causan movimientos horizontales de fricción. Mucho del daño estructural a edificaciones durante un terremoto es causado por las ondas superficiales. Las ondas P viajan a mas alta velocidad que las ondas S; la diferencia en tiempo de llegada entre la primera aparición de las ondas P y S se recibe en los sismógrafos, esta relación esta en función de la distancia del foco del terremoto, por lo que el epicentro del terremoto se puede determinar a partir de la diferencia de tiempo de llegada de las ondas S-P a partir de tres o más estaciones sismológicas.

 

La magnitud de un terremoto es la medida de la cantidad de suelo desplazado o temblor asociado con el terremoto y por lo general se mide usando la Escala Richter de magnitud  aunque la magnitud el momento es una mejor medida de la energía liberada. La Escala Richter es una escala logarítmica.

 
La intensidad de un terremoto es una medida de los efectos del daño de un terremoto en una localidad en particular y por lo general se mide usando la Escala modificada de Mercalli. El daño causado por un terremoto depende no solamente de su magnitud sino también de otras factores tales como la distancia del epicentro y de la manera en que estén hechas las construcciones y sus cimentaciones, y también depende en gran medida de la densidad de la población.
 
Los peligros geológicos asociados a un terremoto incluyen: el temblor o vibración del suelo.  La liquefaccion es la condición de arena movediza que se origina cuando el suelo húmedo tiembla como consecuencia de las ondas sísmicas. Los tsunamis también conocidos como ondas marinas sísmicas, que son generados por ondas sísmicas en el fondo marino, y la inundación costera. Incendios, que son ocasionados por la ruptura de tuberías de gas y tanques de almacenamiento, y daños a los sistemas eléctricos. Los deslizamientos de masa suelen ser disparados por el paso de ondas sísmicas en los taludes inestables de las regiones montañosas.
 
La predicción de terremotos ha logrado cierto progreso así como también la previsión sísmica debido al reconocimiento del hiato o brecha sísmica y también por el estudio de los fenómenos precursores. Desgraciadamente aun no es posible predecir con precisión el día, magnitud y la localización precisa de terremotos grandes del futuro. Aunque en la actualidad no hay un control de los terremotos o sismos, la reducción del riesgo geológico causado por  terremotos y la pérdida de vidas humanos y daños a las urbanizaciones se ha mejorado a través su predicción  y pronóstico de terremotos.
 
La brecha sísmica o hiato (gap en Ingles) es una zona donde se observa actividad sísmica anómala de menor frecuencia que la de las zonas que la rodean, se dice que son zonas de silencio sísmico. A lo largo del Pacífico mexicano se tiene una zona de subducción  caracterizada, entre otras cosa, por  una gran actividad sísmica. El sismo del 85 se origino en  la Brecha de Michoacán. Además de la Brecha de Michoacán se conoce la  brecha sísmica del estado de Guerrero, localizada entre Acapulco e Ixtapa. Se estima que en esta brecha se puede producir un sismo de igual magnitud que el de 1985.
 
La causa de los terremotos son los movimientos tectónicos ya que los terremotos son disparados cuando la corteza terrestre está sufriendo deformación y eventualmente se mueve por el deslizamiento a lo largo de una ruptura que es la falla. La mayoría de los terremotos ocurren en límites de placas tectónicas, tanto convergentes como transformes en los que las placas chochan una contra la otra o se deslizan causando una fricción mayor.
 
La teoría del rebote elástico explica con claridad el efecto que ejerce la deformación de la corteza hasta causar su ruptura con la liberación de energía que se transmite en forma de ondas sísmicas. Esta ruptura de la corteza marca el límite elástico.
 
La prevención de los terremotos puede representar un principio de mitigación ya que es posible que se pueda inducir la generación de pequeños terremotos por la inyección de fluidos en las secciones atoradas de fallas geológicas grandes y de esta forma prevenir la ocurrencia de terremotos grandes. Este concepto de la inyección de fluidos en fallas es un principio de mitigación bastante atractivo pero no ha sido probado aun debido a los potenciales problemas técnicos, legales y políticos.

 

 

©José F. Longoria, ILICA, Santiago, N.L. México. Sugerencias y Correcciones: Prof. Longoria