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Un conocimiento básico de los incendios forestales

¿Qué es un incendio forestal?

 El termino incendio forestal se refiere a un evento o desastre natural relacionado con la biosfera, e implica incendios fuera de control que queman la superficie vegetal ya sea que se trate del pastizal, la maleza, la tundra, el bosque o el matorral sin la intervención del humano, por lo que estos incendios también se pudieran referir con el termino de incendio silvestre para homologarse con el término inglés wildfire que se aplica a los incendios que son naturales sin la intervención humana. En el idioma Inglés cuando los incendios forestales suceden en aéreas rurales se denominan burshfire adicionalmente, en Australia a los mismos eventos se les conoce como bushfire. Visto de esa manera, los incendios silvestres (forestales y de pastizales) evocan una relación directa con otros fenómenos naturales, entre otros los relámpagos. . De la misma manera, se hace hincapié en que el concepto de disturbio empleado en biogeografía y  ecología, queda incluido en el concepto de desastre natural empleado por el autor (Longoria, 2007), de tal forma, el incendio es un disturbio del ecosistema.

Se sabe que muchos incendios forestales son causados intencionalmente bajo condiciones controladas, esa medida se hace con objetos silvícolas o para disminuir el riesgo de incendios sin control. De todas formas se estima que la mayoría de los incendios forestales son causados por el hombre ya sea de forma directa o indirecta. Solamente un 10% de los incendios forestales son naturales, causados por relámpagos y rayos.

¿Cómo se inicia un incendio forestal o silvestre? Un incendio forestal es un fuego devastador que se difunde rápidamente y queda fuera de control. Los incendios forestales ocurren más frecuentemente durante los meses de verano que es cuando la maleza está seca y las llamas pueden moverse descontroladamente por toda el área forestal. El incendio con frecuencia se inicia sin ser percibido y se extiende rápidamente quemando tanto la maleza como los árboles y las casas que estén en su paso. Es común que los incendios forestales se inicien con una fogata de acampar que no fue apagada por completo, es decir a la que no se cubrió con suficiente agua como para extinguirla por completo; también puede iniciar un incendio forestal una colilla de cigarro, cenizas de una fogata, relámpagos y por causas humanas (incendios causados no naturales)

 Un incendio forestal puede iniciarse lentamente al quemarse la maleza del piso del bosque y de esta manera afectar a los árboles del bosque. Los incendios que inician de esa manera se desparraman rápidamente al alcanzar la copa de los árboles, de esta forma, el viento acelera el incendio al difundir las flamas de árbol en árbol. Por lo general la primera indicación del incendio es un humo denso.

Se estima que más del 80% de los incendios forestales son causados por la descuido humano.

El comportamiento del incendio está gobernado por la forma en la que el combustible (materia orgánica seca) se incendia, el desarrollo de  la flama, y la manera en la que el fuego se desparrama.  Los factores que determinan el incendio forestal pueden considerarse bajo cuatro categorías (1) el tipo de material combustible, (2) la atmosfera, (3) la topografía, y (3) lo que quema el incendio. De esta forma se reconocen tres tipos fundamentales de incendios forestales, es decir un fuego incontrolado en un área arboleada.

El incendio de copa ataca principalmente la parte alta de los árboles y arbustos, la copa.

El incendio de superficie que ataca principalmente la hojarasca y el material suelto de la superficie del bosque, por lo que le fuego ataca primordialmente al material suelto acumulado en el piso.

El incendio del sustrato o suelo orgánico, en donde se acumula el humus, en ocasiones este tipo de incendio no es visible en la superficie.

El Sistema Nacional de los Estados Unidos para Medir la Peligrosidad del Incendio “National Fire Danger Rating System (NFDRS)” se estableció en los Estados Unidos con la idea de capacitar a personal en el control de los incendios usando para el caso un designación numérica que facilita la labor de la planificación del control de fuego  y la supresión de incendios específicos. Este sistema usa tres índices: (1) el índice de ocurrencia, (2) el índice de quemazón, y (3) el índice de la carga del fuego. Estos índices ayudan en el despacho de la toma de decisiones en el ataque del incendio.

 Las causas naturales de los incendios forestales incluyen los relámpagos, las erupciones volcánicas, los meteoritos, y la combustión espontánea.

Las causas antropogénicas de los incendios forestales incluyen un sinnúmero de incidentes tales como la quemazón o sea el crimen deliberado y malicioso de iniciar el fuego. El lanzar colillas de cigarros, la quema de desechos de cultivos agrícolas. La deforestación por tala inapropiada. Las fogatas mal apagadas y fuera de control por vientos inesperados. Los incendios provocados para limpiar los terreno para uso en la agricultura.

 Protección contra incendios silvestres es el estudio y practica sistemática de la mitigación de los efectos indeseables del fuego. Esta protección implica el estudio del comportamiento, el ordenamiento en zonas, la supresión y la investigación aplicada del incendio, además de las medidas de emergencia. Igualmente se incluye la investigación y desarrollo, la producción, la implementación y prueba de sistemas de mitigación del fuego.

La prevención de incendios forestales  se refiere a los métodos de prevención para reducir el riego de incendios así como también de disminuir la severidad y el esparcimiento del incendio. Las técnicas efectivas de prevención permiten a las agencias que maneja o gestionan los desastres naturales monitorear la calidad del aire y la dirección de los vientos, también les permite tener un balance ecológico y la protección de los recursos naturales por lo que les prepara a enfrentar futuros incendios fuera de control. Las medidas de prevención deben de considerar el papel que los humanos juegan en el inicio de los incendios forestales. Como ya se explico, un porcentaje solo un reducido (de aproximadamente 5%) de los incendios forestales son verdaderamente silvestres, es decir que no están relacionados con la intervención humana. Entre las causas de intervención humanan en la generación de incendios fueron dados en otro aparado de este pagina Web.

Los incendios forestales pueden prevenirse acatando las siguientes medidas:

  • Solamente hacer fogata en sitios especialmente asignados para tales fines, los sitios para fogatas deben de designarse alejados de los árboles y de la maleza.
  • Siempre tener a la mano agua o un extinguidor de fuego
  • Nunca dejar una fogata desatendida
  • En la construcción de una casa en el bosque, deberá crearse una zona de seguridad que separe la casa de la vegetación que es materia de combustión, levantar muros de piedra o concreto, construir pilas de agua así como patios
  • Mantener los árboles y los arbustos podados y limpios de ramas muertas y de madera seca.
  • Remover el follaje seco y también toda acumulación de hojarasca de los techos.
  • Los materiales combustibles (gasolina, gas, solventes, etc.) deben de almacenarse en contendedores apropiados en lugares aparatados de la casa.
  • Las chimeneas deben de mantenerse limpias sin desechos de madera o leña
  • Instalar detectores de humo en los diferentes niveles de las casas y en las recamaras.
  • Tratar en lo posible de usar materiales de construcción que no sean inflamables, tales como el estuco, piedra, concreto y ladrillos.

Los programas de  prevención de incendios forestales o silvestres deben de emplear técnicas tales como la designación de terrenos para el  incendio y las quemas o incendios prescritos o controlados. El uso de terrenos de incendio se refiere a aéreas de fuego por causas naturales que es monitoreado pero que se deja quemar. El uso de las quemas controladas se refiere a los incendios provocados o prendidos por las agencias gubernamentales bajo condiciones meteorológicas menos peligrosas. La vegetación puede quemarse periódicamente para mantener la alta la densidad de especies, así mismo, la quema frecuente del material combustible de la superficie o piso del bosque disminuye la acumulación de material combustible por lo que se reduce el riesgo de incendios de copa. La tala o poda estratégica de los árboles, así como la remoción a mano de la materia combustible permite una limpia del bosque y prevé que se acumule un exceso de material combustible en el área cubierta por el bosque.

La necesidad de un programa de control de incendios forestales,  por todo lo antes dicho, es importante que los bosques y parques nacionales cuenten con un programa activo para control de incendios forestales que de la preparación para atacar futuros incendios en la región. Este programa debe de contar con estrategias claras para controlar la cantidad de materia combustible del piso del bosque así como también de obtener una limpia o poda sistemática y controlada de las ramas secas de árboles que pueden servir como potenciales escaleras combustión por donde el fuego del piso suba a las copas de los árboles.

La función natural de los incendios forestales silvestres, a través de los procesos de evolución, y con el tiempo, la inmensa mayoría de los árboles ha desarrollado estratégicas evolutivas para tomar ventaja de los incendios, se sabe que en el pasado geológico el incendio forestal ha jugado un papel decisivo en mantener sano el bosque. En esos tiempos, sin la presencia de los humanos, los incendios naturales jugaron un papel importante en la limpia del exceso de material combustible, a medida que este proceso de quema avanza permite que se inicie el proceso de regeneración al permitir condiciones adecuadas de crecimiento para nueva generación de plántulas. Los bosques en lo que el incendio se ha suprimido con frecuencia se queman con más fuerza cuando se inicia un incendio.

 

 

 
 

 

 

©José F. Longoria, ILICA, Santiago, N.L. México. Sugerencias y Correcciones: Prof. Longoria